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商业太空旅游市场启动,真的只是一次兜风吗?

腾讯科技 2021-07-28 10:18:51

游客需承受重力和辐射危险,发射可能破坏臭氧层。

对许多人来说,商业太空旅游的兴起是对财富和权力的粗俗展示。在人们共同应对气候变化、新冠肺炎疫情等全球危机的同时,亿万富翁们却在将自己送入太空寻找乐趣。不久前,亚马逊创始人杰夫·贝索斯(Jeff Bezos)在其首次太空旅游结束后告诉记者,亚马逊的客户和员工已经为他的飞行“买单”,这加剧了这种批评。

然而,批评者无法阻止贝索斯和其他超级富豪继续进入太空。太空旅游现在对那些负担得起的人来说已经成为现实,尽管其将对地球上的每个人都产生了影响。事实上,所有迹象都表明,太空旅游市场已经足够大。贝索斯旗下蓝色起源今年晚些时候已经安排了两次旅行,而亿万富翁理查德·布兰森(Richard Branson)创立的太空旅游公司维珍银河,至少有600人已经为将来飞行支付了大约25万美元。

现在,随着商业太空旅游市场的启动,未来的太空旅行者以及地球上的其他所有人都面临着巨大的问题。以下是六个最受关注的问题及其答案:

在太空旅行中,人们实际上能看到和体验到什么?

前往太空旅行最大的好处就是观赏风景。只要越过太空和地球的边界,乘客们就可以看到我们的星球与广阔的未知太空并列起来。如果乘客搭乘维珍银河的飞船,他们将到达海拔约53英里(80公里)的地方。蓝色起源的飞船会爬升得更高些,海拔约62英里(100公里),越过国际公认的地球和太空之间的分界线卡门线。总体而言,这两家公司提供的体验非常相似。

这种体验很容易让人产生敬畏,甚至其有专有名字来形容——总观效应(Overview Effect,或称上帝视角)。美国空军高级航空和空间研究学院教授温迪·惠特曼·科布(Wendy Whitman Cobb)表示:“当你从那么高的地方看到地球时,它改变了你对事物的看法,改变了我们相互联系的程度,以及我们在地球上是如何浪费资源的。”

这些旅行带来的另一个好处是,太空游客会感受到几分钟的微重力,这是重力感觉非常弱的体验。这将使他们有机会在返回地球之前在航天器周围进行失重弹跳。

但蓝色起源和维珍银河的飞行时间都相对较短,分别约为10分钟和90分钟。埃隆·马斯克(Elon Musk)创立的太空公司SpaceX将提供更多服务。今年秋天,Shift4 Payments公司创始人、亿万富翁贾里德·艾萨克曼(Jared Isaacman)将搭乘SpaceX飞船进行首次普通人太空飞行,在地球轨道上飞行数天。在接下来的几年里,该公司还计划向国际空间站运送私人乘客,以及进行绕月旅行。

这些旅行是为渴望成为宇航员的太空迷们准备的。但富人想要进入太空还有另一个原因,即展示自己的独一无二并炫耀财富。很多人都能负担得起去威尼斯或马尔代夫旅行的费用,但是有多少人有足够的财富支持去太空旅行呢?卡内基梅隆大学商学教授斯里德哈尔·塔尤尔(Sridhar Tayur)解释称:“比起在Instagram上发布太空照片,亲自前往太空可能是更好的炫耀方式!”

商业太空旅行有没有科学目标,或者真的只是一次兜风?

目前,来自维珍银河和蓝色起源的太空旅游只到达亚轨道空间,这意味着飞船会进入太空,但不会进入地球轨道。从科学上讲,这并不是全新的领域。哈佛大学技术历史学家马修·赫希(Matthew Hersch)表示,尽管目前的飞行使用了新技术,但早在20世纪60年代初,美国宇航局(NASA)就已经完成了载人亚轨道飞行。

现在尚不清楚这些旅行是否会为科学家提供重大的新见解,但它们可能会提供未来可能用于太空探索的信息。事实上,这些旅行也被宣传为潜在的科学实验机会。例如,维珍银河最近的一次飞行搭载了植物,并测试了它们对微重力的反应。

这些私营公司主要在他们的商用飞行器中看到了可以大规模重复使用的机会,这将允许相同的火箭反复进入太空,从而降低太空旅游的总体成本。亿万富翁和他们的私人太空公司也将这些火箭的开发视为一个机会,为进行更多、更远的太空飞行做准备。例如,贝索斯辩称,新谢泼德号的亚轨道飞行将有助于为该公司执行未来任务做准备,包括其用于轨道飞行的新格伦号火箭。

贝索斯最近在返回地面后的简报会上说:“事实是,我们选择的架构和技术对于亚轨道旅游任务来说完全是大材小用。我们选择了垂直着陆架构,我们为什么要这么做?因为它更容易扩大规模。”

除了推动未来潜在的科学进步,亚轨道太空飞行还可能创造出从地球上一个地方到另一个地方旅行的新方式。例如,SpaceX已经打了广告,称通过太空旅行,长途飞行可以缩短到只需30分钟。

太空旅游安全吗?

目前,太空旅游的风险有多大还不完全清楚。太空旅游公司试图确保旅行者安全的一种方式是对他们进行培训,以便那些在地球上空短暂停留的人尽可能地做好准备。

在飞行中,人们可以强烈体验到高度和重力。纳斯塔尔中心(Nastar Center)首席运营官格伦·金(Glenn King)说:“这是对你身体持续施加重力,在一个方向上可以达到6G,即在超过20到30秒的时间里,相当于承受自身体重6倍的重量。当有六个人或者相当于自身6倍体重压在身上的时候,再短的时间压力也足够大。”

太空游客也有可能暴露在辐射中,尽管这种风险取决于你在太空中呆的时间长短。美国空军高级航空和空间研究学院教授科布解释说:“这是一种风险,尤其是轨道飞行比亚轨道飞行更危险,就像乘坐飞机会让你暴露在比地面上更高的辐射中。”她还警告说,有些游客可能会在旅途中呕吐。

不过,谁可以参加太空旅行目前似乎没有年龄限制。最近蓝色起源组织的太空飞行既包括有史以来最年轻的太空旅行者,即18岁的荷兰高中毕业生,也包括年龄最大的太空旅行者——82岁的飞行员沃利·芬克(Wally Funk)。

太空旅行船票多少钱?

商业太空旅游的领头羊们已经声称,他们已经创造了新兴市场来支持这个行业。虽然贝索斯暗示太空旅行的价格最终会下降,但目前仍在数十万美元左右,至少对维珍银河来说是这样。这一价位将使大多数人无法进行太空飞行,但有足够多对此感兴趣的富人,因此太空旅游似乎在经济上是可行的。

商业太空旅行将对环境产生什么影响?

太空飞行的温室气体排放量可能比典型的飞机飞行更糟糕,因为只有几个人能进行这种体验,所以每位乘客的排放量要高得多。如果太空旅游变得更受欢迎,污染可能会变得更加严重。仅维珍银河一家公司的最终目标就是每年发射400个太空航班。

伦敦大学学院自然地理学教授埃洛伊丝·玛莱斯(Eloise Marais)表示:“搭乘这些火箭进入太空的碳足迹高得令人难以置信,几乎是长途飞行的100倍。如果我们想要有环保意识,并考虑我们的碳足迹,这是一个令人难以置信的问题。”

这些飞行对环境的影响将根据它们使用的燃料、制造燃料所需的能源以及目的地等因素而有所不同。例如,贝索斯辩称,蓝色起源使用的液态氢和液态氧燃料对环境的破坏比其他太空竞争对手要小。但专家表示,这仍然可能对环境产生重大影响。

我们还需要继续研究其他风险,包括烟尘的释放可能会损害平流层和臭氧层。2010年的一项研究发现,1000次太空旅游发射释放的烟尘可能会使南极洲变暖近1摄氏度。布雷达应用科学大学的旅游业可持续发展教授保罗·彼得斯(Paul Peeters)称:“有些风险还是未知的。我们应该做更多的工作来评估这些风险,确保它们不会发生,或者以某种方式缓解它们。”总体而言,他认为环境成本足以成为阻止人们参加太空旅行的理由。

谁在管理商业太空旅行?

目前,美国联邦航空管理局(FAA)通常被赋予了监督商业航天行业的职责,但其对太空的监管仍然相对薄弱。最令人担忧的领域之一是许可发射,并确保太空飞行最终不会撞上人类发射到天空的所有其他飞行器,如飞机和无人机。就在今年6月,一架直升机飞入发射区后,促使SpaceX延迟发射。

还有很多事情需要解决,特别是在这样的发射活动越来越频繁的情况下。不久前,美国参议院主持了一场听证会,商业太空行业的领导人专注于监督日益增长的平民飞行。与此同时,FAA也在监督数量激增的太空港(主要是用于航天飞行的机场),并确保有足够的空间让他们安全地进行发射。

但政府还可以介入其他领域。卡内基梅隆大学商学教授斯塔尤尔说:“我认为网络安全方面也将发挥非常重要的作用,这样人们就不会被黑客攻击。”FAA表示,该机构参与了太空网络安全原则的制定,但国会并未赋予其在研究太空网络安全方面的具体角色。在某种程度上,政府可能也会介入监管这些航班对环境的影响,但这不是FAA目前拥有管辖权的领域。

与此同时,目前没有任何政府机构在涉及太空乘客安全的问题上对相关公司进行审查。FAA的官员证实,虽然该机构正在向运载人类进入太空的公司颁发许可证,但他们实际上并没有确认这些旅行是安全的。这是国会在2023年之前不会赋予该机构的管辖权。此外,似乎没有太多的太空旅行者保险。科布说:“乘客基本上就是签名,表明他们放弃了所有权利。这意味着,你承认存在风险,但承诺自己承担后果。”

因此,这里需要保持警惕的是,若你决定花几十万美元去太空兜风:如果出现受伤等问题,很可能不得不自己承担所有责任。 

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