挑战携程投资的超音速飞机公司,Exosonic也想圆协和客机的梦
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挑战携程投资的超音速飞机公司,Exosonic也想圆协和客机的梦

来源:环球旅讯 唐佳振 2020-02-10 08:00:24 English

研发者既要兼顾监管要求,还需证明产品的盈利能力。

【环球旅讯】科技发展令世界变得更小,也令旅游出行更加便捷;然而,至今洲际长途航班仍然需要耗时十多个小时。

对于惜时如金的商务旅客而言,能够搭乘速度更快的客机自然更加方便。超音速的航空飞行,在技术上早已被证实可行,最早在1947年,美国空军就已成功实现了世界上首次突破音速限制的载人试飞。

1973年,由英法两国联手研制的商用协和客机(Concorde)完成了全球的首次跨大西洋超音速载人飞行,但30年后,由于多重原因的限制,协和客机不得不宣告退役,超音速民航服务也随之戛然而止。

然而,协和客机的黯然离场,并不意味着超音速飞行梦的彻底破灭。近年来,全球各地再次出现了不少创业公司,希望借助科技创新,重新打开超音速航空市场的大门。

毕业于美国加州大学洛杉矶分校航空工程专业、并拥有斯坦福大学MBA学位的Norris Tie便是其中一个创业者。

从高中时期开始,Norris就希望能有飞得更快的客机。Norris出生于加州,父母是中国人,由于探访亲友的缘故,他从小就频繁往返于中美两国间的航班,对长途航班深有体会。早在10年前,Norris就立志打造能更高速飞行的客机。

2019年6月,Norris在美国创立了超音速客机制造创业公司Exosonic,目标是在2030年之前打造新的超音速飞机。

创立之初的6个月时间,Exosonic完成了首个机型设计(如下示意图),该公司目前正在进行机型设计的第二次迭代。

Exosonic计划在2025-2027年间打造客机原型,并希望在2027-2030年间通过美国联邦航空管理局(FAA)的认证试飞。Norris认为,从方案设计到首次商用飞行完成耗时10年,是一个“激进但不无可能”的目标。

希望重启超音速民航服务的公司,不仅仅只有Exosonic一家。Boom Technology、Aerion Supersonic和Spike Aerospace等公司也都在这一赛道上竞争,希望造出更具商业可行性的新型超音速飞机,避免先行者协和客机曾遭遇的困境。

应对“音爆”难题

十几年前协和客机的退役,是因为该机型当时在均衡环境保护、噪音控制、燃油效率等多方面成本高昂;另外,发生于2000年的法航4590号航班空难,也令人们对协和客机的安全性产生了担忧。

如今,想要让航空公司和民航监管部门重新接纳超音速飞机,首先需要解决“音爆”的问题:当飞机在高空飞行的速度超过了音速时(343米每秒),地面上的人就会听到类似雷暴的巨大噪音。

2018年,美国国会重新授权FAA对超音速飞机制定噪音监管的标准,相关的拟定草案预计将于2020年3月出台。FAA还计划在2025年左右,具体针对陆上超音速飞行制定噪音监管标准。

联合国下属的国际民航组织(ICAO)也计划在2020-2025年间制定超音速飞行的国际通用噪音管理标准。

Exosonic称其将有办法解决音爆的难题。按该公司数据,目前全球航空市场有约339条海上超音速飞行的适用航线,而如果解决了音爆问题,将新增约1000条陆上超音速飞行的适用航线。这将在未来帮助航空公司提升运营超音速航班的盈利能力。

“音爆解决方案将是一项重要技术,但最核心的优势不在于此,而在于兼顾各方面的限制与挑战,整合设计超音速飞机的最佳方案。”Norris评论道。


Exosonic首席执行官Norris Tie

“音爆处理技术很重要,但是单此一项不足以解决问题。”

许多公司及研究型机构都在探索降低超音速飞行噪音的方法。2018年,美国航空航天局(NASA)选择与航空航天技术公司洛克希德马丁合作建造X-59静音超音速飞机(QueSST),项目投资2.475亿美元。2019年12月,这款QueSST飞机已获批准开始最后的组装,计划将于2021年首次试飞。

据Norris透露,在创立Exosonic之前,他曾参与上述项目的工作。“据我所知,这个项目完全是由NASA资助的研究型项目。”Norris说,“他们的研究将为超音速飞行奠定噪音标准,我们也希望能满足这些低噪音的标准,为后续通过监管机构的要求做好准备。但目前相关的噪音监管规则还没有落地。”

Exosonic正在与斯坦福大学合作,探索降低超音速飞行噪音的解决方案。大学的研究属于开源项目,但该公司希望在开源方案的基础上打造自己的专利技术。

可持续性与盈利的均衡

打造一款兼顾安全、噪音控制与环保问题且能通过监管审核的超音速飞机已非易事,但同样具备挑战性的是,需要向航空公司证明这一客机方案能够得到乘客们的认可,并具备盈利能力。

Exosonic计划建造的超音速客机将可以搭载50-70名乘客,能以1.8马赫(1.8倍音速,即2223公里每小时)的速度飞行8047公里。纽约与伦敦相距约5584公里,两地飞行时间将可能缩短到大约3小时,节省一半的时间。

该公司假设一家航司以2.5亿美元的价格购买了一家Exosonic的超音速飞机,预期运营20年,每年运营335天,每天4个航班。每趟航班的收入为10.2万美元,运营成本为7.5万美元,这样,航司每年的利润可超过2000万美元。(鉴于目前仍处于发展的早期,Exosonic亦强调上述数字可能会有调整。)

锁定细分群体

基于上述计算,每张单程机票的平均价格大约将在1457至2040美元之间。但这样的定价+航空服务组合,是否能够吸引大量的旅客?

研究表明,消费者在不同前提下,对旅游交通服务的效率预期可能差别很大:

航空数据公司OAG的一项调研显示,37%的旅客愿意为了节省200美元费用而在中转机场候机超过4个小时,千禧一代旅客持有这种意愿的占比更高达55%,也就是说,旅客尤其是年轻旅客为了省钱愿意延长旅途的耗时。

但同样来自OAG的另一份调查报告则发现,48%的旅客愿意支付高于25%的费用搭乘超音速航班,以减少一半的飞行耗时。

Norris认为,Exosonic的客机是为特定细分的消费者群体设计的,主要服务于高端的商旅客或因为偶发缘故需要在较短时间内抵达某个长途目的地的乘客群体,比如紧急会晤、重大商务洽谈、探访生病亲友等紧急的需求。

和时间赛跑

Exosonic计划最早在2030年交付首架商用客机,目前看来仍然路漫漫。其主要竞争对手之一Boom Technology此前的目标是在2023年开启商用航班服务,但随后将目标修改成在2025-2027年间实现商用飞行。

今年1月份CNBC的报道称,Exosonic的另一个竞争对手Aerion Supersonic预期在2024年开始其AS2超音速飞机的飞行服务,Aerion与美国GE通用电气合作,拥有名为boomless cruise(低音爆航行)的专利技术。

相比这些竞争对手,Exosonic在商飞进度的计划上落后了几年。该公司想要追逐竞争对手并抢占市场份额,届时会否为时已晚?Norris认为公司并未落后很多。

未来十年的发展,该公司仍需壮大自身的团队,但招徕人才也将面临较大的挑战,因为超音速飞机的创业项目是一项长跑竞赛,项目存在很多风险与不确定性:开发制造超音速客机需要最终通过世界各地当局的监管标准和规则,而目前各地连具体的规则也还没落地;创业公司还要赢得全球航空公司的信赖,并证明其模式在旅游消费市场的盈利潜力。

Norris表示,公司将借助其所有的学术及行业网络资源,招募有经验的人才。Exosonic目前拥有美国及日本大型航司的现任及前高管作为公司的顾问,他们可以提供行业联系,帮助公司接触到专业的人才,争取与航司达成更多的合作伙伴关系。Norris拒绝置评Exosonic是否曾尝试与波音或空客这两家全球飞机制造商巨头接触并寻求合作。

作为一家创立仅半年的公司,Exosonic也需要考虑融资的需求。

总部位于美国科罗拉多州的Boom Technology自2014年成立至今,已共计融资1.4亿美元,其中包括了日本航空和携程集团的战略投资。携程集团执行董事局主席梁建章曾经提过携程投资Boom Technology的理由:“我们希望让旅游更幸福,也希望缩短旅游目的地之间的距离,超音速飞机是一个很难的、高风险的投资,但因此才有意义。”

Norris认为Exosonic也需要寻求投资者的支持,尽管公司通过与部分政府机构的研发项目,已经实现了部分的收入。

问及对理想投资者和合作伙伴的挑选标准,Norris说,“首先且最重要的是,他们需要相信这个项目的长期前景。”

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